รัสเซียตั้งเป้าที่จะเข้าควบคุมยูเครนตอนใต้อย่างเต็มที่ เช่นเดียวกับภูมิภาค Donbas ทางตะวันออก ผู้บัญชาการอาวุโสของรัสเซียกล่าว
พล.ต.ท.รุสตัม มินเนคาเยฟ อ้างคำพูดในสื่อของรัฐว่า เป้าหมายดังกล่าวจะช่วยให้มอสโกสร้างสะพานทางบกสู่แหลมไครเมีย ซึ่งผนวกเข้ากับไครเมียในปี 2557

นอกจากนี้ เขายังกล่าวอีกว่า จะทำให้มอสโกเข้าถึงพื้นที่แบ่งแยกดินแดน Transnistria ในมอลโดวาที่ได้รับการสนับสนุนจากรัสเซีย

Transnistria เป็นพื้นที่ขนาดเล็กที่มีพรมแดนติดกับทางตะวันตกของยูเครน

ไม่ชัดเจนว่าความคิดเห็นของ Gen Minnekayev ถูกลงโทษอย่างเป็นทางการโดย Kremlin หรือไม่ แต่พวกเขาถูกอ้างถึงอย่างกว้างขวางในสื่อของรัฐรัสเซียรวมถึงสำนักข่าว Interfax และ Tass

เจ้าหน้าที่กลาโหมของรัสเซียบอกกับสตีฟ โรเซนเบิร์กของ BBC ว่าพวกเขากำลัง “ตรวจสอบ” ความคิดเห็นของนายพล ซึ่งหากได้รับการยืนยัน จะเสนอข้อมูลเชิงลึกครั้งแรกเกี่ยวกับแผนที่เป็นไปได้ของรัสเซียในอีกไม่กี่สัปดาห์ข้างหน้า

ในขณะเดียวกัน เจ้าหน้าที่อาวุโสของสหภาพยุโรปกล่าวกับรอยเตอร์ว่า รัสเซียมีแนวโน้มที่จะเพิ่มการโจมตีในยูเครนตะวันออกและตามแนวชายฝั่งทางใต้ในอีกไม่กี่วันข้างหน้า และเสริมว่าอีก 2 สัปดาห์ข้างหน้าอาจเป็นจุดแตกหักในสงคราม

มอลโดวาได้เรียกเอกอัครราชทูตมอสโกมาเพื่อแสดงความคิดเห็นดังกล่าว ซึ่งกระทรวงต่างประเทศของมอลโดวาอธิบายว่า “น่าเป็นห่วงอย่างยิ่ง”

Transnistria เป็นภูมิภาคเล็กๆ ที่พูดภาษารัสเซีย มีพรมแดนติดกับยูเครนจากทางตะวันตก มันอ้างว่าเป็นอิสระหลังจากการล่มสลายของสหภาพโซเวียตในความขัดแย้งนองเลือด แต่ไม่ได้รับการยอมรับในระดับสากลและยังคงเป็นส่วนหนึ่งของมอลโดวาอย่างเป็นทางการ

กองกำลังรัสเซียจำนวนเล็กน้อยประมาณ 1,500 นายประจำการอยู่ในภูมิภาคนี้ตั้งแต่ปี 2538 โดยเป็นส่วนหนึ่งของข้อตกลงสงบศึก

แผนที่แสดงที่ตั้งของ Transnistria
พล.อ.มินเนคาเยฟ ซึ่งเป็นรองผู้บัญชาการเขตทหารกลางของรัสเซีย กำลังพูดในงานด้านการทหารในภูมิภาค Sverdlovsk เมื่อวันศุกร์

“การควบคุมพื้นที่ทางตอนใต้ของยูเครนเป็นอีกทางหนึ่งสู่ Transnistria ซึ่งมีข้อเท็จจริงเกี่ยวกับการกดขี่ประชากรที่พูดรัสเซียด้วย” พล.อ. Minnekayev กล่าว

นายปูตินกล่าวอ้างในลักษณะเดียวกัน โดยไม่ให้หลักฐาน เกี่ยวกับข้อกล่าวหาการเลือกปฏิบัติต่อผู้พูดภาษารัสเซียในยูเครน ก่อนเริ่มการบุกรุกในวันที่ 24 กุมภาพันธ์

กระทรวงกลาโหมของยูเครนประณามความคิดเห็นของ Gen Minnekayev ว่าเป็น “ลัทธิจักรวรรดินิยม” ของรัสเซีย

และประธานาธิบดีโวโลดีมีร์ เซเลนสกี ของประเทศก็ตอบโต้พวกเขาด้วยการปราศรัยข้ามคืนตามปกติของเขา “รัสเซียบุกยูเครนเป็นจุดเริ่มต้นเท่านั้น จากนั้นพวกเขาต้องการยึดประเทศอื่น ๆ” เขากล่าว

ก่อนหน้านี้เขากล่าวว่ารัสเซียกำลังวางแผนที่จะจัดประชามติเสแสร้งเพื่ออิสรภาพในภูมิภาคที่ถูกยึดครอง เพื่อสร้างชุดรัฐแตกแยกที่สนับสนุนรัสเซีย

“หากพวกเขาขอให้คุณกรอกแบบสอบถาม ทิ้งข้อมูลหนังสือเดินทางของคุณไว้ที่ใดที่หนึ่ง คุณควรรู้ว่านี่ไม่ได้ช่วยคุณ” เขาเตือน

“สิ่งนี้มีจุดประสงค์เพื่อปลอมแปลงการลงประชามติที่เรียกว่าที่ดินของคุณ หากมีคำสั่งจากมอสโกให้จัดการแสดงดังกล่าว นี่คือความจริง ระวังตัวด้วย”

โฆษกกระทรวงกลาโหมยูเครนกล่าวว่าจะมีการลงประชามติใน Kherson และยึดพื้นที่รอบ Zaporizhzhia ในอีกไม่กี่สัปดาห์ข้างหน้า